Cinq conseils d'experts sur la stratégie et la mise à l'échelle des start-ups de biotechnologie (Q&R)

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Dr. Khoa Nguyenexpérimenté consultant en biotechnologieIl partage avec vous ses principales stratégies pour une stratégie solide de démarrage d'une entreprise de biotechnologie.  

1. Pouvez-vous nous faire part de votre expérience en tant qu'entrepreneur en biotechnologie ?

En tant qu'immunologiste, j'ai toujours été fasciné par les liens croisés entre différents systèmes biologiques et par la façon dont des anomalies dans ces interactions pourraient entraîner le développement de maladies. Après avoir terminé mon doctorat à l'université de Stanford en 2013, j'ai été très inspiré par les travaux pionniers en neuroimmunologie de deux de mes mentors, les docteurs Lawrence Steinman et Ben Barres, et j'ai décidé de mettre sur pied un nouveau programme de découverte de médicaments pour les maladies du SNC, avec le soutien du docteur Edgar Engleman du département de pathologie de l'université de Stanford.

Ayant débuté par un programme de sciences fondamentales, mes recherches ont conduit à la découverte de diverses cibles immunologiques nouvelles pour les maladies neurologiques. En outre, j'ai pu identifier et développer les premiers et les meilleurs immunothérapies de leur catégorie pour certaines de ces indications, qui ont le potentiel de provoquer un changement de paradigme dans la découverte de médicaments en neurosciences. Ces efforts de R&D ont été initialement soutenus par un financement de l'université de Stanford pour la recherche fondamentale et le développement de médicaments. Par la suite, le programme a pu obtenir un soutien financier supplémentaire de la part d'investisseurs en biotechnologie en phase de démarrage et de fondations de recherche privées.

Ces premières ressources essentielles ont permis à mon passionnant programme de recherche en neuro-immunologie d'obtenir la protection de la propriété intellectuelle avec le soutien du bureau de la technologie et des licences de l'université de Stanford, de recruter d'autres talents scientifiques pour effectuer des analyses critiques d'efficacité, de pharmacocinétique, de pharmacodynamique et de toxicologie de nos principaux produits thérapeutiques et, finalement, de sortir de Stanford pour créer une startup de biotechnologie appelée Tranquis Therapeutics en 2016. Pour autant que je sache, Tranquis est la première société de biotechnologie qui se concentre sur le ciblage de la microglie pour le traitement des troubles neurologiques. Nous avons réussi à lever $30M de série A en 2020 pour développer notre plateforme de recherche centrée sur la microglie et accélérer le développement clinique de notre programme principal dans la SLA.

2. Compte tenu de votre expérience en tant que fondateur qui a transformé un programme universitaire en une startup de biotechnologie, pourriez-vous nous faire part de vos réflexions sur le passage à l'échelle ?

Je dirais que cela dépend entièrement du besoin de l'entreprise et des ressources autorisées.

Il y a cette dichotomie habituelle des options :

  • rester virtuel et sous-traiter le travail à des CROs, vs.
  • la construction d'un véritable laboratoire pour mener des recherches en interne.

Par exemple, si l'entreprise s'appuie fortement sur quelques fonctions clés de R&D, il serait avantageux de développer des capacités internes pour avoir plus de flexibilité en ce qui concerne le flux de travail et augmenter la protection de la propriété intellectuelle. Par ailleurs, si un processus de R&D particulier représente un besoin unique, l'utilisation d'un ORC expérimenté permettrait d'économiser du temps et des ressources sur le recrutement de personnel et l'acquisition d'équipements coûteux. Enfin, il existe une troisième option "hybride" selon laquelle divers segments d'un processus de R&D sont confiés à des ORC, tandis que les segments qui pourraient être réalisés en interne de manière plus rapide, plus fiable et moins coûteuse seront conservés au sein de l'entreprise.

À cet égard, ces dernières années ont vu l'émergence de sociétés de biotechnologie informatique, où la conceptualisation de la recherche est effectuée par des spécialistes des données internes et où la plupart des travaux de laboratoire sont confiés à des ORC. Dans le cadre de mon programme de recherche chez Tranquis, étant donné mes antécédents en matière de découverte/validation de cibles et la nouveauté de nos programmes de recherche préclinique, la quasi-totalité du travail en laboratoire a été effectuée en interne. En outre, nous avons fait appel à divers ORC industriels et universitaires pour nous aider dans divers aspects de l'ingénierie, de l'optimisation, de la formulation, de l'ADME/PK et des analyses toxicologiques des médicaments candidats.

3. Quels sont, selon vous, les facteurs les plus importants pour une stratégie de démarrage réussie dans le domaine de la biotechnologie ?

D'après mon expérience, les facteurs les plus importants pour la réussite d'une entreprise de biotechnologie sont le potentiel du marché, les personnes, la technologie et le financement.

  • Comme toute entreprise, une société de biotechnologie doit être capable de répondre à un besoin médical/technologique non satisfait sur le marché. Il peut s'agir de maladies incurables, de traitements sous-optimaux ou de plateformes technologiques offrant un avantage supérieur à la méthodologie actuelle. Venant du monde universitaire, j'ai vu beaucoup de travaux élégants sur le plan conceptuel qui n'ont finalement pas été transposés dans les cliniques en raison de l'absence d'une évaluation minutieuse du potentiel du marché (science intraduisible et/ou demandes du marché limitées). Par ailleurs, il existe des exemples de sociétés qui tentent de créer des demandes "artificielles", ce qui est plus difficile que de répondre à des besoins existants.
  • Deuxièmement, la recherche et le maintien des talents sont bien sûr importants pour toute entreprise.
  • Troisièmement, la technologie doit être robuste et bien protégée juridiquement. Si une startup ne peut pas protéger ses actifs intellectuels, elle ne sera pas en mesure de dissuader ses concurrents. Il est donc important de prendre en compte non seulement la nouveauté et la viabilité commerciale de la technologie, mais aussi son statut de protection juridique (c'est-à-dire, dans quelle mesure la technologie est-elle brevetée ? Les conditions et la durée des brevets, etc.)
  • Enfin et surtout, il est également très important d'attirer et de maintenir des fonds pour garantir le bon déroulement des différentes étapes de développement de l'entreprise.

4. Pouvez-vous nous en dire plus sur le facteur humain ?

Le facteur humain joue un rôle crucial dans la détermination du succès ou de l'échec de l'entreprise. Par exemple, il y a des scientifiques qui sont exceptionnels dans les travaux de paillasse et les opérations de laboratoire, mais qui ne savent rien de l'environnement commercial. D'un autre côté, il existe d'excellents gestionnaires d'entreprise qui pourraient gérer une entreprise de biotechnologie aussi facilement qu'ils le feraient pour n'importe quelle autre entreprise, mais qui n'ont que peu ou pas de connaissances scientifiques. L'astuce consiste à intégrer des personnes ayant des compétences et des antécédents professionnels différents dans une entreprise et à s'assurer qu'elles travaillent bien ensemble. Dans une situation idéale, il serait extrêmement souhaitable de trouver un scientifique ayant une grande expérience des opérations commerciales. En outre, il est très important de recruter (et de conserver) le bon talent au bon moment.

Par exemple, lorsque l'entreprise en est au stade précoce de la R&D, scientifiques de laboratoire sont indispensables à la croissance de l'entreprise. Lorsque l'entreprise est plus mature, un une équipe de direction chevronnée ayant une bonne compréhension de la science jouerait un rôle important dans la définition de la bonne stratégie de développement pour l'entreprise. A une équipe juridique expérimentée est également crucial pour définir la bonne stratégie de demande de brevet et garantir que la technologie de l'entreprise est bien protégée. Outre ces facteurs "humains", la mise en place d'une un conseil scientifique de renom pour fournir des conseils d'experts pour le développement scientifique de l'entreprise est également essentiel.

5. Quel serait le secteur le plus attractif dans le domaine de la biotechnologie au cours des prochaines années ?

Il serait difficile d'identifier un seul domaine qui attire toute l'attention des scientifiques/ investisseurs dans les années à venir. Actuellement, les domaines chauds sont :

  • Immuno-oncologie
  • Bio-impression
  • la découverte de médicaments pilotée par l'IA, et
  • Dispositifs médicaux portables

Compte tenu du délai moyen de 7 à 10 ans pour le passage de l'université à l'industrie, ainsi que des évolutions actuelles de notre société (prévalence croissante des maladies mentales, problèmes liés au vieillissement, menaces de maladies infectieuses/forces de guerre biologiques), je soupçonne que les neurosciences et les technologies médicales visant à prévenir les maladies et à établir un diagnostic rapide seront un domaine d'intérêt croissant.


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À propos de l'auteur

Le Dr Nguyen est un expert biomédical qui possède 15 ans d'expérience à l'interface du monde universitaire et des biotechnologies en phase de démarrage. Ses travaux d'études supérieures à l'université de Stanford, à l'intersection de l'immunologie et de l'endocrinologie, ont abouti à la découverte du rôle critique de l'immunité innée dans la pathogenèse des troubles métaboliques. Ces découvertes ont fait l'objet de deux publications fondamentales dans Nature et Science et d'une série d'autres articles très remarqués dans Cell, Nature Immunology, Nature Medicine et Nature Reviews Immunology. Ces travaux présentent un grand intérêt clinique pour le développement thérapeutique de ces pathologies. Au cours de sa carrière post-universitaire, le Dr Nguyen a appliqué son expertise technique en immunologie cellulaire et en métabolisme au domaine de la neurobiologie. Son programme de recherche pionnier en neuro-immunologie au cours des sept dernières années a conduit à la mise au point d'immunothérapies de premier ordre pour les maladies neurologiques, qui sont actuellement en cours de développement clinique chez Tranquis Therapeutics, la première société de biotechnologie ciblant la microglie, dont le Dr Nguyen est le fondateur scientifique.

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