Financement des start-ups de biotechnologie : Conseils pour obtenir des investissements

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Dr. Khoa NguyenLe Dr Khoa, consultant scientifique expérimenté, partage ses meilleurs conseils en matière de diligence raisonnable et de considérations techniques dans le domaine de la biotechnologie, en particulier pour les jeunes entreprises et les PME qui recherchent des financements. Le Dr Khoa est le fondateur de Tranquis Therapeutics, une jeune entreprise de biotechnologie qui a bénéficié d'un financement de série A de $30 millions. 

1. Quels types de stratégies de collecte de fonds sont disponibles pour les startups de biotechnologie ?

La recherche scientifique est coûteuse et il est donc essentiel d'obtenir suffisamment de capitaux pour mener à bien une entreprise de biotechnologie. Il existe de nombreuses façons d'obtenir un financement pour une startup de biotechnologie, qui dépendent des facteurs suivants

  • 1) combien d'argent est nécessaire pour créer l'entreprise,
  • 2) le degré de contrôle que les fondateurs souhaitent abandonner en échange de ressources financières,
  • 3) l'origine de l'entreprise : si la startup est une spin-off universitaire/de l'industrie pharmaceutique ou une entreprise qui démarre à zéro,
  • 4) le réseau existant des fondateurs dans le domaine des sciences de la vie, du développement pharmaceutique et de l'investissement.

La plupart des startups obtiennent des fonds auprès d'investisseurs en capital-risque établis et d'investisseurs providentiels. Il est également possible d'obtenir un financement via des ressources gouvernementales/universitaires. En outre, si l'on est assez chanceux, on peut également obtenir de l'argent d'amis et de membres de la famille fortunés pour soutenir ses aspirations scientifiques. Enfin, il est important de tenir compte du réseau de connaissances et d'expériences qu'un investisseur potentiel pourrait apporter, car cette ressource intangible est parfois cruciale pour le lancement et le développement réussis d'une startup de biotechnologie.

2. Comment les investisseurs providentiels peuvent-ils aider à financer les jeunes entreprises de biotechnologie ? 

Qui sont les investisseurs providentiels :

Les investisseurs providentiels sont des personnes qui fournissent généralement le financement nécessaire à une startup lors de la phase initiale, lorsque le risque d'échec est relativement élevé et que la plupart des investisseurs ne sont pas prêts à les soutenir. Ce soutien financier initial est souvent fourni en échange d'une participation au capital ou d'une dette convertible, qui peut être convertie ultérieurement en un montant équivalent en espèces ou en actions de l'entreprise. Les conditions de financement des investisseurs providentiels sont généralement plus favorables que celles des autres prêteurs, car ils sont souvent intéressés à aider les entrepreneurs à lancer leur entreprise dès les premières étapes, plutôt que de se concentrer sur la viabilité/le profit à long terme de l'entreprise. Ces investisseurs peuvent investir seuls ou former un réseau d'investisseurs providentiels pour les investissements dans les start-ups en phase de démarrage.

Comment approcher les investisseurs providentiels :

La meilleure façon d'approcher les investisseurs providentiels est de passer par un réseau personnel ou professionnel. Dans tous les cas, l'entrepreneur doit effectuer une étude préliminaire des antécédents de l'investisseur providentiel afin de comprendre son expertise technique/professionnelle et son expérience en matière d'investissement, de manière à obtenir des informations supplémentaires sur le type d'entreprise qui intéresse l'investisseur providentiel, son style de travail (gestion passive/active), le montant typique du financement qui pourrait être levé, etc.

  • Pitch élévateur : La présentation initiale aux investisseurs providentiels est généralement moins formelle que celle faite aux investisseurs en capital-risque (souvent appelée "elevator pitch"). Néanmoins, l'entrepreneur doit être prêt à présenter une histoire concise qui expose à l'investisseur le caractère unique de sa technologie et explique clairement le besoin de financement initial pour lancer l'entreprise.
  • Si l'investisseur providentiel est intéressé, d'autres discussions peuvent être organisées pour que l'entrepreneur fournisse plus de détails sur le plan d'affaires, les membres de l'équipe centrale de la startup ainsi que pour discuter des stratégies de sortie pour les investisseurs providentiels (la startup est achetée ou introduite en bourse, cette dernière est plus gratifiante pour l'investisseur providentiel et constitue la stratégie de sortie préférée).
  • Financement d'amorçage : Le soutien de l'investisseur providentiel est généralement appelé "financement d'amorçage" et est souvent remplacé par d'autres séries de financement pour soutenir le développement ultérieur de l'entreprise.

3. Comment les investisseurs en capital-risque peuvent-ils aider les jeunes entreprises de biotechnologie ?

Qui sont les investisseurs en capital-risque ?

Tout comme les investisseurs providentiels, les investisseurs en capital-risque fournissent un financement en échange de capitaux propres et, par conséquent, d'un certain contrôle de la direction de l'entreprise. Cependant, le montant du financement des investisseurs en capital-risque est généralement beaucoup plus important que celui des investisseurs providentiels et vise à soutenir le développement de jeunes entreprises prometteuses ayant un potentiel de croissance à long terme. En règle générale, les investisseurs en capital-risque ne financent pas les start-ups dès leur création, mais ciblent uniquement les entreprises à un stade avancé de leur développement/commercialisation. Les investissements en capital-risque pour la biotechnologie peuvent se faire en plusieurs séries, en fonction du stade de développement de l'entreprise. Par exemple, le financement de série A peut être alloué au développement préclinique/à la validation du concept/aux études précliniques de sécurité et de toxicologie, tandis que le financement de série B peut être utilisé pour le développement clinique. Chaque série de financement peut être subdivisée en différentes tranches, chacune étant subordonnée à la réalisation d'étapes spécifiques, convenues entre les fondateurs de l'entreprise et les investisseurs.

Contrairement aux investisseurs providentiels qui peuvent se fier à leur instinct d'investisseur et à l'analyse de données concrètes, les investisseurs en capital-risque n'investissent dans une startup qu'après un examen approfondi de l'entreprise, de sa supériorité technologique, de la force de l'équipe de direction et des demandes actuelles et futures du marché. À cet égard, comme nous l'avons vu précédemment dans la section sur la diligence raisonnable, des ensembles de données bien présentés et des plans d'affaires bien conçus sont essentiels pour que la startup puisse convaincre les investisseurs en capital-risque de la viabilité commerciale de l'entreprise. Les investisseurs en capital-risque croient également aux antécédents de réussite des fondateurs/membres de l'équipe et il est parfois possible de lever des fonds sans données concrètes pour démontrer la viabilité du programme de recherche/de la technologie si les fondateurs sont bien connus, ont une réputation dans un domaine de recherche particulier ainsi que dans la création et le développement d'entreprises prospères.

Comment abordez-vous les investisseurs en capital-risque ?

Afin d'approcher efficacement les investisseurs en capital-risque, les entrepreneurs doivent effectuer des recherches préalables sur les antécédents des investisseurs, y compris les domaines d'investissement prioritaires, les antécédents en matière de soutien aux start-ups de la phase de développement à l'introduction en bourse/au rachat/à la commercialisation, les approches des processus de diligence raisonnable, les montants de financement habituels, etc. Les investisseurs en capital-risque peuvent être approchés lors d'événements de réseautage professionnel (conférences sur les biotechnologies/sciences), par des demandes directes d'intérêt pour de nouvelles opportunités d'investissement ou par des recommandations personnelles. Il n'y a pas de mauvaises façons d'approcher un investisseur en capital-risque, pour autant que les entrepreneurs aient fait leurs "devoirs".

4. Comment pouvez-vous obtenir des fonds des institutions académiques et des ressources gouvernementales ? 

De nombreuses universités sont très désireuses de transformer la recherche fondamentale en produits commerciaux et offrent des subventions institutionnelles pour la découverte de médicaments et le développement de technologies médicales. Si la startup est issue d'une institution académique, il serait très avantageux d'explorer la possibilité d'obtenir ces subventions de démarrage pour soutenir les phases de découverte/validation précliniques de la startup. L'avantage de cette approche est que les fondateurs ne perdront pas de capitaux propres au profit d'investisseurs à ce stade précoce du développement. Cependant, l'inconvénient de l'obtention de telles subventions est que les droits de propriété intellectuelle sont partagés entre les fondateurs et les institutions universitaires qui les soutiennent. Lorsqu'il s'agit de passer à une startup indépendante, la technologie doit être cédée sous licence par l'université à l'entreprise.

Par ailleurs, de nombreux gouvernements offrent des subventions aux petites entreprises pour soutenir les start-ups de biotechnologie. Aux États-Unis, ces sources de financement prennent la forme de Subventions SBIR et les startups pourraient solliciter un soutien financier via ces mécanismes. Comme dans le cas du financement universitaire, les fondateurs ne perdront pas de fonds propres au profit des investisseurs via les subventions gouvernementales. En outre, le montant du financement que l'on peut obtenir de cette source est nettement plus important que celui obtenu au sein d'une institution universitaire. L'inconvénient de cette approche est que le processus de demande de subvention est compétitif et prend du temps. Il existe également un risque de révéler trop d'informations exclusives dans la demande de subvention, en particulier pour les jeunes entreprises dont la propriété intellectuelle n'est pas encore bien établie. Dans tous les cas, il s'agit de sources de soutien supplémentaires que les fondateurs peuvent envisager lorsqu'ils réfléchissent à la manière de lancer leur entreprise de biotechnologie.

5. Le financement par la foule est-il réalisable pour les jeunes entreprises de biotechnologie ? 

Si une technologie présente un grand intérêt pour le grand public, les fondateurs peuvent envisager de lancer une campagne de financement par la foule pour obtenir le soutien financier du grand public. Par exemple, j'ai récemment travaillé avec une petite start-up au Royaume-Uni pour lancer une campagne de financement par la foule pour un dispositif de diagnostic COVID, le premier de sa catégorie, qui permet de surveiller en permanence le statut infectieux d'une personne. L'entreprise a créé une publicité en ligne pour expliquer les principes fondamentaux de sa technologie, l'importance et l'urgence de développer un tel dispositif dans le cadre de la pandémie actuelle de COVID, ainsi que son applicabilité potentielle aux menaces futures de maladies infectieuses. Les principales considérations pour ce type d'approche de collecte de fonds sont les suivantes :

  • 1) la pertinence du produit/de la technologie pour le public,
  • 2) capacité à générer un message qui pourrait être facilement compris par le grand public,
  • 3) la faisabilité de l'objectif de la collecte de fonds, et
  • 4) Statut de protection IP.

Bien que cette méthode de collecte de fonds ne permette pas forcément d'obtenir un montant substantiel de capitaux, elle pourrait être un moyen très pratique pour les petites entreprises en démarrage d'obtenir des fonds d'amorçage pour soutenir des activités spécifiques pendant leur phase de développement.

6. Comment une jeune entreprise de biotechnologie peut-elle trouver des ressources/talents suffisants avec des budgets limités (accélérateur/incubateur/CRO) ?

C'est la question que se posent de nombreux fondateurs qui manquent de soutien financier au début de leur entreprise de biotechnologie. Heureusement, en prévision de cette demande croissante, de nombreux incubateurs et accélérateurs de biotechnologie ont été créés pour fournir un soutien infrastructurel aux jeunes entreprises.

  • Par exemple, il existe plusieurs pépinières d'entreprises dans la région de la baie de San Francisco qui fournissent des espaces et des équipements de laboratoire partagés que les entreprises peuvent louer au lieu de dépenser le capital de départ pour acheter ces articles ou louer un bâtiment pour leur entreprise.
  • Outre ce type de soutien infrastructurel, il existe également de nombreux organismes de recherche sous contrat (CRO) qui offrent des conseils d'experts et/ou un service de laboratoire humide de A à Z sur les différentes étapes de la R&D en biotechnologie pour les jeunes entreprises qui manquent de personnel.
  • Enfin, il existe également de nombreux laboratoires centraux d'universités qui offrent des services de recherche à une fraction des coûts des ORC conventionnels. Ces laboratoires centraux sont également disponibles pour les clients de la biotechnologie sur la base d'une rémunération à l'acte. Ensemble, ces ressources constituent des moyens économiques de franchir les premières étapes de la création d'une entreprise de biotechnologie avec un budget limité.

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À propos de l'auteur

Le Dr Nguyen est un expert biomédical qui possède 15 ans d'expérience à l'interface du monde universitaire et des biotechnologies en phase de démarrage. Ses travaux d'études supérieures à l'université de Stanford, à l'intersection de l'immunologie et de l'endocrinologie, ont abouti à la découverte du rôle critique de l'immunité innée dans la pathogenèse des troubles métaboliques. Ces découvertes ont fait l'objet de deux publications fondamentales dans Nature et Science et d'une série d'autres articles très remarqués dans Cell, Nature Immunology, Nature Medicine et Nature Reviews Immunology. Ces travaux présentent un grand intérêt clinique pour le développement thérapeutique de ces pathologies. Au cours de sa carrière post-universitaire, le Dr Nguyen a appliqué son expertise technique en immunologie cellulaire et en métabolisme au domaine de la neurobiologie. Son programme de recherche pionnier en neuro-immunologie au cours des sept dernières années a conduit à la mise au point d'immunothérapies de premier ordre pour les maladies neurologiques, qui sont actuellement en cours de développement clinique chez Tranquis Therapeutics, la première société de biotechnologie ciblant la microglie, dont le Dr Nguyen est le fondateur scientifique.

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