Financiación de startups biotecnológicas: Consejos para conseguir inversión

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Dr. Khoa NguyenEl Dr. Khoa, experimentado consultor científico, comparte sus principales consejos sobre la diligencia debida en biotecnología y las consideraciones técnicas, específicamente para las nuevas empresas y las PYME que buscan financiación. El Dr. Khoa es el fundador de Tranquis Therapeutics, una empresa biotecnológica que se lanzó con una financiación de serie A de $30 millones. 

1. ¿Qué tipos de estrategias de captación de fondos están disponibles para las empresas biotecnológicas de nueva creación?

Llevar a cabo una investigación científica es costoso y, por tanto, es fundamental conseguir el capital suficiente para dirigir una empresa de biotecnología con éxito. Hay muchas formas de obtener financiación para una empresa biotecnológica de nueva creación, que dependen de

  • 1) cuánto dinero se necesita para crear la empresa,
  • 2) el grado de control que los fundadores quieren ceder a cambio de recursos financieros,
  • 3) el origen de la empresa: si la startup es un spinout de la industria académica/farmacéutica o una empresa que empieza de cero,
  • 4) la red existente de los fundadores en el ámbito de las ciencias de la vida, el desarrollo farmacéutico y la inversión.

La mayoría de las startups obtienen financiación de inversores de capital riesgo establecidos y de inversores ángeles. También existe la opción de obtener financiación a través de recursos gubernamentales/académicos. Además, si uno tiene la suficiente suerte, también podría conseguir dinero de amigos y familiares adinerados para apoyar sus aspiraciones científicas. Por último, es importante tener en cuenta la red de conocimientos y experiencia que podría aportar un posible inversor, ya que a veces este recurso intangible también es crucial para el éxito del lanzamiento y desarrollo de una empresa biotecnológica.

2. ¿Cómo pueden ayudar los inversores ángeles a financiar las empresas biotecnológicas? 

Quiénes son los inversores ángeles:

Los inversores ángeles son personas que suelen aportar la financiación necesaria para una startup en la fase inicial, cuando el riesgo de fracaso es relativamente alto y la mayoría de los inversores no están dispuestos a apoyarla. Este apoyo financiero inicial suele proporcionarse a cambio de capital propio o de deuda convertible, que posteriormente puede convertirse en una cantidad equivalente de dinero en efectivo o en acciones de la empresa. Las condiciones de financiación de los inversores ángeles suelen ser más favorables que las de otros prestamistas, ya que suelen estar interesados en ayudar a los emprendedores a poner en marcha el negocio desde los primeros pasos, en lugar de centrarse en la viabilidad/beneficio a largo plazo de la empresa. Estos inversores pueden invertir solos o formar una red de inversores ángeles para las inversiones en las primeras etapas de las empresas.

Cómo acercarse a los inversores ángeles:

La mejor manera de acercarse a los inversores ángeles es a través de la red personal o profesional. En cualquier caso, el empresario debe realizar un estudio preliminar de los antecedentes del inversor ángel para conocer sus conocimientos técnicos/empresariales y su experiencia inversora, de modo que pueda obtenerse información adicional sobre el tipo de negocio en el que está interesado el inversor ángel, el estilo de trabajo del inversor ángel (gestión pasiva/activa), la cantidad típica de financiación que podría obtenerse, etc.

  • El discurso del ascensor: La presentación inicial a los inversores ángeles suele ser menos formal que la que se hace a los inversores de capital riesgo (a menudo denominada "discurso de ascensor"). No obstante, el emprendedor debe estar preparado para contar una historia concisa que destaque la singularidad de su tecnología ante el inversor y explique claramente la necesidad de la financiación inicial para poner en marcha el negocio.
  • Si el inversor ángel está interesado, pueden establecerse otras conversaciones para que el emprendedor proporcione más detalles sobre el plan de negocio, los miembros del equipo principal de la startup, así como para discutir las estrategias de salida para los inversores ángeles (la compra de la startup o su salida a bolsa, esta última es más gratificante para el inversor ángel y es la estrategia de salida preferida).
  • Financiación inicial: El apoyo del inversor ángel se suele denominar "financiación inicial" y a menudo se sustituye por otras series de financiación para apoyar el desarrollo posterior de la empresa.

3. ¿Cómo pueden los inversores de capital riesgo ayudar a las nuevas empresas de biotecnología?

¿Quiénes son los inversores de capital riesgo?

Al igual que los inversores ángeles, los inversores de capital riesgo aportan financiación a cambio de capital social y, en consecuencia, cierto control de la dirección de la empresa. Sin embargo, el importe de la financiación de los inversores de capital riesgo suele ser sustancialmente mayor que el de los inversores ángeles y está destinado a apoyar el desarrollo de nuevas empresas prometedoras con potencial de crecimiento a largo plazo. Los inversores de capital riesgo no suelen financiar a las empresas de nueva creación en sus inicios, sino que sólo se dirigen a las empresas que se encuentran en las últimas fases de su desarrollo/comercialización. Las inversiones de capital riesgo para la biotecnología pueden venir en varias series, dependiendo de la etapa de desarrollo de la empresa. Por ejemplo, la financiación de la serie A podría destinarse a apoyar el desarrollo preclínico/prueba de concepto/estudios preclínicos de seguridad y toxicología, mientras que la financiación de la serie B podría utilizarse para el desarrollo clínico. Cada serie de financiación puede subdividirse en diferentes tramos y cada uno de ellos está supeditado a la ejecución satisfactoria de hitos específicos, acordados entre los fundadores de la empresa y los inversores.

A diferencia de los inversores ángeles, que pueden confiar en sus instintos de inversión junto con el análisis de datos duros, los inversores de capital riesgo sólo invierten en una startup después de una cuidadosa diligencia debida de la empresa, su superioridad tecnológica, la fuerza del equipo de gestión y las demandas actuales y futuras del mercado. En este sentido, como se ha comentado anteriormente en la sección de diligencia debida, los paquetes de datos bien presentados y los planes de negocio bien pensados son fundamentales para que la startup pueda convencer a los inversores de capital riesgo de la viabilidad comercial de la empresa. Los inversores de capital riesgo también creen en el historial de éxitos de los fundadores/miembros del equipo y, a veces, la captación de fondos sin datos concretos que demuestren la viabilidad del programa de investigación/la tecnología también es posible si los fundadores son bien conocidos, tienen una reputación en un área de investigación concreta y han creado y desarrollado empresas con éxito.

¿Cómo se dirige a los inversores de capital riesgo?

Para acercarse a los inversores de capital riesgo de forma eficaz, se espera que los emprendedores realicen una investigación previa sobre los antecedentes de los inversores, incluidas las áreas de inversión prioritarias, el historial de apoyo a las empresas emergentes desde la fase de desarrollo hasta la fase de salida a bolsa/compra/comercialización, los enfoques de los procesos de diligencia debida, los importes de financiación típicos, etc. Los inversores de capital riesgo pueden ser contactados en eventos de redes profesionales (conferencia de biotecnología/ciencia), consultas directas sobre intereses potenciales en nuevas oportunidades de inversión, o recomendaciones personales. No hay formas incorrectas de dirigirse a un inversor de capital riesgo, siempre que los empresarios hayan hecho sus "deberes".

4. ¿Cómo se puede conseguir financiación de instituciones académicas y recursos gubernamentales? 

Muchas universidades están muy interesadas en traducir la investigación básica en productos comerciales y ofrecen subvenciones institucionales para el descubrimiento de fármacos y el desarrollo de tecnologías médicas. Si la startup procede de una institución académica, sería muy ventajoso explorar la posibilidad de obtener estas subvenciones iniciales para apoyar las fases preclínicas de descubrimiento/validación de la startup. La ventaja de este planteamiento es que los fundadores no perderán capital en favor de los inversores en esta fase temprana de desarrollo. Sin embargo, la desventaja de obtener este tipo de subvenciones es que los derechos de propiedad intelectual se comparten entre los fundadores y las instituciones académicas de apoyo. En el momento de la transición a una empresa emergente independiente, la tecnología debe ser licenciada por la universidad a la empresa.

Por otra parte, muchos gobiernos tienen subvenciones para pequeñas empresas que apoyan a las nuevas empresas de biotecnología. En los EE.UU., estas fuentes de financiación adoptan la forma de Subvenciones SBIR y las startups podrían solicitar apoyo financiero a través de estos mecanismos. Al igual que en el caso de la financiación académica, los fundadores no perderán el capital de los inversores a través de las subvenciones gubernamentales. Además, el importe de la financiación que se podría obtener de esta fuente es significativamente mayor que el que se obtiene en una institución académica. El inconveniente de este enfoque es que el proceso de solicitud de subvenciones es competitivo y requiere mucho tiempo. También existe el riesgo de revelar demasiada información de propiedad en la solicitud de subvención, especialmente en el caso de las nuevas empresas cuyas posiciones de propiedad intelectual no están bien aseguradas. En cualquier caso, se trata de fuentes adicionales de apoyo que los fundadores podrían considerar mientras piensan en cómo poner en marcha su empresa biotecnológica.

5. ¿Es factible la financiación colectiva para las nuevas empresas de biotecnología? 

Si una tecnología es de gran interés para el público en general, los fundadores podrían explorar la opción de iniciar una campaña de financiación colectiva para obtener apoyo financiero del público en general. Por ejemplo, hace poco trabajé con una pequeña empresa emergente del Reino Unido para generar una campaña de crowdfunding para un dispositivo de diagnóstico COVID, el primero de su clase, que podía controlar constantemente el estado de la infección en una persona. La empresa generó un anuncio informativo en línea para explicar los principios básicos de su tecnología, la importancia y la urgencia de desarrollar dicho dispositivo en el marco de la actual pandemia de COVID, así como su potencial aplicabilidad a futuras amenazas de enfermedades infecciosas. Las consideraciones clave para este tipo de enfoque de recaudación de fondos incluyen:

  • 1) la relevancia del producto/tecnología para el público,
  • 2) capacidad de generar un mensaje que pueda ser fácilmente comprendido por el público en general,
  • 3) la viabilidad del objetivo de recaudación de fondos, y
  • 4) Estado de la protección IP.

Si bien este enfoque de recaudación de fondos puede no dar lugar a una cantidad sustancial de capital, podría ser una forma muy práctica para que las pequeñas empresas emergentes adquieran financiación inicial para apoyar actividades específicas durante su etapa de desarrollo inicial.

6. ¿Cómo puede una nueva empresa de biotecnología encontrar suficientes recursos/talentos con presupuestos limitados (aceleradora/incubadora/CRO)?

Esta es la pregunta habitual de muchos fundadores que carecen de apoyo financiero en los primeros pasos de su iniciativa empresarial biotecnológica. Afortunadamente, en previsión de esta creciente demanda, se han creado muchas incubadoras y aceleradoras de biotecnología para proporcionar apoyo de infraestructura a las jóvenes empresas.

  • Por ejemplo, hay varias incubadoras en el área de la bahía de San Francisco que ofrecen espacio/equipos de laboratorio compartidos que las empresas pueden alquilar en lugar de gastar el capital inicial en la compra de estos artículos o en el alquiler de un edificio para su empresa.
  • Además de este tipo de apoyo a la infraestructura, también hay muchas CRO consultoras que ofrecen asesoramiento experto y/o servicio de laboratorio húmedo de la A a la Z en varios pasos de la I+D biotecnológica en fase inicial para las nuevas empresas que tienen poco personal.
  • Por último, también hay muchos laboratorios centrales de universidades que ofrecen servicios de investigación a una fracción de los costes de las CRO convencionales. Estos laboratorios centrales también están disponibles para los clientes de biotecnología en base a una tarifa por servicio. En conjunto, estos recursos son formas económicas de superar las etapas iniciales de la creación de una empresa de biotecnología con un presupuesto limitado.

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Sobre el autor

El Dr. Nguyen es un experto en biomedicina con 15 años de experiencia en la interfaz entre el mundo académico y la biotecnología en fase inicial. Su trabajo de posgrado en la Universidad de Stanford en la intersección de la inmunología y la endocrinología dio como resultado el descubrimiento del papel crítico de la inmunidad innata en la patogénesis de los trastornos metabólicos. Estos hallazgos se pusieron de manifiesto en dos publicaciones fundamentales en Nature y Science y en una serie de otros artículos de gran repercusión en Cell, Nature Immunology, Nature Medicine y Nature Reviews Immunology. Estos trabajos son de gran interés clínico en lo que respecta al desarrollo terapéutico de estas afecciones. En su carrera de posgrado, el Dr. Nguyen aplicó su experiencia técnica en inmunología celular y metabolismo al campo de la neurobiología. Su programa pionero de investigación en neuroinmunología en los últimos siete años condujo al desarrollo de inmunoterapias de primera clase para enfermedades neurológicas, que actualmente avanza hacia el desarrollo clínico en Tranquis Therapeutics, la primera empresa de biotecnología dirigida a la microglía, de la que el Dr. Nguyen es fundador científico.

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