5 consejos de expertos sobre la estrategia de las startups de biotecnología y su ampliación (Q&A)

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Dr. Khoa NguyenEl Sr. G. B., experimentado consultor en biotecnología, comparte sus principales estrategias para una sólida estrategia de puesta en marcha de la biotecnología.  

1. ¿Podría compartir con nosotros su experiencia como empresario biotecnológico?

Como inmunólogo, siempre me han fascinado las interacciones entre diferentes sistemas biológicos y cómo las anomalías en estas interacciones pueden provocar el desarrollo de enfermedades. Después de terminar mi doctorado en la Universidad de Stanford en 2013, me inspiré mucho en los trabajos pioneros de neuroinmunología de dos de mis mentores, los doctores Lawrence Steinman y Ben Barres, y decidí construir un novedoso programa de descubrimiento de fármacos para enfermedades del SNC, con el apoyo del doctor Edgar Engleman en el Departamento de Patología de la Universidad de Stanford.

Tras comenzar con un programa de ciencias básicas, mi investigación condujo al descubrimiento de varias dianas inmunológicas novedosas para las enfermedades neurológicas. Además, pude identificar y desarrollar las primeras y mejores inmunoterapias para algunas de estas indicaciones, que tienen el potencial de provocar un cambio de paradigma en el descubrimiento de fármacos para la neurociencia. Estos esfuerzos de I+D contaron inicialmente con la financiación de la Universidad de Stanford para la investigación básica y el desarrollo de fármacos. Posteriormente, el programa pudo reunir apoyo financiero adicional de inversores de biotecnología en fase inicial y de fundaciones de investigación privadas.

Estos primeros recursos fundamentales permitieron que mi apasionante programa de investigación en neuroinmunología obtuviera la protección de la propiedad intelectual con el apoyo de la Oficina de Tecnología y Licencias de la Universidad de Stanford, reclutara más talentos científicos para realizar análisis críticos de eficacia/PK-PD/toxicología de nuestras terapias principales y, finalmente, se convirtiera en una empresa de biotecnología llamada Tranquis Therapeutics en 2016. Por lo que sé, Tranquis es la primera empresa de biotecnología que se centra en atacar la microglía para el tratamiento de trastornos neurológicos. Conseguimos recaudar $30M de serie A en 2020 para ampliar nuestra plataforma de investigación centrada en la microglía y acelerar el desarrollo clínico de nuestro programa principal en la ELA.

2, Dada su experiencia como fundador que ha transformado un programa académico en una empresa biotecnológica, ¿podría compartir con nosotros sus ideas sobre la ampliación?

Yo diría que depende totalmente de la necesidad de la empresa y de los recursos permitidos.

Existe la habitual dicotomía de opciones:

  • permanecer virtual y subcontratar el trabajo a las CRO, frente a
  • construir un laboratorio real para realizar investigaciones internas.

Por ejemplo, si la empresa depende en gran medida de unas pocas funciones clave de I+D, sería ventajoso crear capacidades internas para tener más flexibilidad con respecto al flujo de trabajo y aumentar la protección de la propiedad intelectual. Por otra parte, si un determinado proceso de I+D representa una necesidad puntual, la utilización de una CRO experimentada permitiría ahorrar tiempo y recursos en la contratación de personal y la adquisición de equipos costosos. Por último, existe una tercera opción "híbrida" en la que varios segmentos de un proceso de I+D se subcontratan a las CRO, mientras que los segmentos que podrían realizarse de forma más rápida, fiable y económica dentro de la empresa se mantendrán dentro de la misma.

En este sentido, en los últimos años hemos asistido a la aparición de empresas de biotecnología computacional, en las que la conceptualización de la investigación corre a cargo de científicos de datos internos y la mayor parte del trabajo real de laboratorio húmedo se subcontrata a las CRO. En el contexto de mi programa de investigación en Tranquis, dada mi experiencia en el descubrimiento/validación de objetivos y la novedad de nuestros programas de investigación preclínica, casi todo el trabajo de laboratorio húmedo se llevó a cabo en la empresa. Además, contratamos a varias CRO industriales y académicas para que nos ayudaran en varios aspectos de la ingeniería, optimización, formulación, ADME/PK y análisis toxicológicos de los candidatos a fármacos.

3. ¿Cuáles considera que son los factores más importantes para el éxito de la estrategia de una empresa biotecnológica?

Según mi experiencia, los factores más importantes para el éxito de una empresa de biotecnología son el potencial de mercado, el personal, la tecnología y la financiación.

  • Como cualquier negocio, una empresa de biotecnología tiene que ser capaz de abordar una necesidad médica/tecnológica no cubierta en el mercado. Esto incluiría enfermedades sin cura/tratamientos subóptimos o plataformas tecnológicas que proporcionen una ventaja superior a la metodología actual. Viniendo del mundo académico, he visto muchos trabajos conceptualmente elegantes que finalmente no se traducen en las clínicas debido a la falta de una evaluación cuidadosa del potencial del mercado (ciencia intraducible y/o pequeñas demandas del mercado). También hay ejemplos de empresas que intentan crear demandas "artificiales", lo que es más difícil que cubrir las necesidades existentes.
  • En segundo lugar, la búsqueda y retención de talento es, por supuesto, importante en cualquier empresa.
  • En tercer lugar, la tecnología debe ser sólida y estar legalmente bien protegida. Si una startup no puede proteger sus activos intelectuales, no podrá disuadir a sus competidores. Por lo tanto, no sólo es importante tener en cuenta la novedad/viabilidad comercial de la tecnología, sino también su estado de protección legal (es decir, ¿en qué medida está patentada la tecnología? Los términos/duración de las patentes, etc.).
  • Por último, pero no por ello menos importante, atraer y mantener la financiación para garantizar que las diversas etapas de desarrollo de la empresa puedan ejecutarse sin problemas es también un factor muy importante.

4. ¿Podría explicar con más detalle el factor humano?

El factor humano desempeña un papel crucial a la hora de determinar si la empresa se encamina hacia el éxito o el fracaso. Por ejemplo, hay científicos que son excepcionales en el trabajo de banco y en las operaciones de laboratorio, pero resultan ser despistados en el entorno empresarial. Por otro lado, hay grandes gestores empresariales que podrían dirigir una empresa de biotecnología con la misma fluidez con la que lo harían con cualquier otra empresa, pero tienen pocos o ningún conocimiento científico. El truco está en cómo integrar en una empresa a personas con diferentes conocimientos y trayectorias profesionales y garantizar que trabajen bien juntas. En una situación ideal, sería muy deseable encontrar un científico con una amplia experiencia en operaciones comerciales. Además, es muy importante contratar (y retener) el talento adecuado en el momento oportuno.

Por ejemplo, cuando la empresa se encuentra en la fase inicial de I+D, científicos de mesa son fundamentales para que la empresa crezca. Cuando la empresa es más madura, un un equipo de gestión experimentado con un buen conocimiento de la ciencia desempeñaría un papel importante en la definición de la estrategia de desarrollo adecuada para la empresa. A un equipo jurídico bien preparado también es crucial para asegurar la estrategia correcta de solicitud de patentes y garantizar que la tecnología de la empresa esté bien protegida. Además de estos factores "humanos", el montaje de un un consejo asesor científico muy reconocido para proporcionar una orientación experta para el desarrollo científico de la empresa es también esencial.

5. ¿Cuál sería el área más atractiva de la biotecnología en los próximos años?

Sería difícil señalar un único ámbito que atraiga toda la atención de los científicos/inversores en los próximos años. En la actualidad, las áreas candentes son:

  • Inmuno-oncología
  • Bioimpresión
  • descubrimiento de fármacos impulsado por la IA, y
  • Dispositivos médicos portátiles

Teniendo en cuenta el retraso medio de 7 a 10 años en la traslación del mundo académico a la industria, así como la evolución actual de nuestra sociedad (aumento de la prevalencia de las enfermedades mentales, problemas relacionados con el envejecimiento, amenazas de enfermedades infecciosas y guerras biológicas), sospecho que la neurociencia y las tecnologías médicas orientadas a la prevención de enfermedades y el diagnóstico rápido serán un área de interés creciente.


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Sobre el autor

El Dr. Nguyen es un experto en biomedicina con 15 años de experiencia en la interfaz entre el mundo académico y la biotecnología en fase inicial. Su trabajo de posgrado en la Universidad de Stanford en la intersección de la inmunología y la endocrinología dio como resultado el descubrimiento del papel crítico de la inmunidad innata en la patogénesis de los trastornos metabólicos. Estos hallazgos se pusieron de manifiesto en dos publicaciones fundamentales en Nature y Science y en una serie de otros artículos de gran repercusión en Cell, Nature Immunology, Nature Medicine y Nature Reviews Immunology. Estos trabajos son de gran interés clínico en lo que respecta al desarrollo terapéutico de estas afecciones. En su carrera de posgrado, el Dr. Nguyen aplicó su experiencia técnica en inmunología celular y metabolismo al campo de la neurobiología. Su programa pionero de investigación en neuroinmunología en los últimos siete años condujo al desarrollo de inmunoterapias de primera clase para enfermedades neurológicas, que actualmente avanza hacia el desarrollo clínico en Tranquis Therapeutics, la primera empresa de biotecnología dirigida a la microglía, de la que el Dr. Nguyen es fundador científico.

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